Encéphalite équine: Causes, Symptômes Et Traitement

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L’encéphalite équine est une pathologie grave qui touche aussi bien les chevaux que les humains. Apprenez ici comment éviter la contagion dans votre écurie.
Encéphalite équine : causes, symptômes et traitement

L’encéphalite équine est une maladie qui affecte les chevaux, mais qui peut également se propager à l’homme. Cette zoonose est l’une des pathologies les plus graves transmises par un vecteur vivant —le moustique— puisque le taux de mortalité chez l’homme après infection est de 33 % et que les survivants présentent des atteintes neurologiques irréversibles.

En Amérique du Nord, les virus qui causent l’encéphalite équine sont connus pour être endémiques depuis des décennies. Une séroprévalence de 8,7 % des chevaux en milieu rural est estimée, soit près de 10 équidés sur 100 ont la maladie ou l’ont à un moment donné. Si vous voulez en savoir plus sur ce groupe pathologique, continuez à lire.

Qu’est-ce que l’encéphalite équine ?

Le terme  encéphalite équine  englobe un groupe de pathologies, pas une seule. Toutes ces maladies infectieuses sont causées par des agents viraux chez des équidés présentant des symptômes similaires, mais le taux de mortalité, le pronostic et le potentiel épidémiologique varient fortement d’une maladie à l’autre. Par conséquent, nous les analysons séparément dans les lignes suivantes.

L'encéphalite équine est transmise par des vecteurs.

1. Fièvre du Nil occidental

Ce tableau clinique est causé par le virus du Nil occidental ou virus  du Nil occidental ( VNO). Il produit des encéphalites chez les chevaux et les humains, mais il peut également affecter les oiseaux, qui agissent comme un réservoir naturel de l’agent pathogène. La transmission entre hôtes se fait par diverses espèces de moustiques, notamment Culex pipiens , qui infectent les mammifères en les piquant et en se nourrissant de leur sang.

Selon des sources professionnelles, seuls 10% des chevaux touchés par ce virus développent des symptômes. En tout cas, ceux qui le font meurent généralement. L’agent pathogène se déplace du sang vers la moelle épinière et le cerveau, où il provoque un processus inflammatoire et divers signes cliniques de nature neurologique.

2. Encéphalite équine orientale (EEE)

C’est la variante la plus étudiée de l’encéphalite équine. Causée par des virus du genre  Torgavirus,  l’ EEE présente un bien pire pronostic pour les animaux infectés à court et à long terme. Elle se transmet également entre les chevaux et les humains par l’intermédiaire de vecteurs (moustiques) et, malheureusement, le taux de survie des personnes infectées est inférieur à 50 %.

3. Encéphalite équine vénézuélienne (VEE)

L’EVE est causée par le virus homonyme qui lui donne son nom, appartenant au groupe des arbovirus. La prémisse est très similaire aux cas précédents, mais cette variante atteint un taux de mortalité de 90% chez les chevaux. C’est la condition avec le plus mauvais pronostic dans le groupe de l’encéphalite équine.

4. Encéphalite du Nil occidental (WEE)

L’encéphalite du Nil occidental, avec le VNO, est le type d’encéphalite équine le moins grave. Certains chevaux traversent ces infections sans présenter de symptômes, développant des anticorps dans le processus qui les protègent des futures expositions au virus.

Les symptômes

Comme l’indique le  portail MSD Veterinary Manual,  les symptômes dépendent beaucoup de la variante virale qui a affecté le cheval. Dans tous les cas, toutes ces affections sont comprises dans le terme d’  encéphalite équine car elles provoquent certains signes cliniques au niveau neurologique. Nous vous montrons les plus courants :

  • Forte fièvre : le cheval peut avoir une température corporelle d’environ 39,4 °C.
  • Maladresse, fatigue, incapacité à avaler de la nourriture et manque d’appétit.
  • perte de vision
  • Mouvements répétitifs injustifiés et appui de la tête sur des surfaces solides —un comportement très courant dans ces images—.
  • Crampes musculaires, paralysies des nerfs crâniens, paralysie motrice, incapacité à se tenir debout et autres signes neurologiques.
  • Dans les cas les plus graves, des convulsions et la mort. L’encéphalite équine vénézuélienne a un taux de mortalité pouvant atteindre 90 % des personnes touchées.

La période d’incubation est de 3 à 7 jours, mais il faut noter que les animaux infectés ne peuvent pas transmettre le virus directement à leurs compagnons d’écurie. Les agents pathogènes de ce groupe ne se propagent que par des vecteurs intermédiaires (moustiques), mais pas par contact direct, éternuements ou toux.

Comment diagnostique-t-on l’encéphalite équine ?

Il faut suspecter cette pathologie lorsqu’un quelconque symptôme neurologique est observé chez le cheval, d’autant plus s’il survient lors d’une épidémie ou à des périodes de l’année où les moustiques sont plus actifs. Diverses pathologies peuvent être confondues avec l’encéphalite équine, alors face aux signes précités, la seule option est de se rendre chez un vétérinaire.

En clinique, le professionnel prélèvera des échantillons de sang et de liquide céphalo-rachidien, afin de détecter des anticorps spécifiques pour l’une ou l’autre des variantes virales mentionnées. Si le diagnostic est compliqué, la PCR et d’autres réactions moléculaires peuvent également être utilisées, qui cherchent à amplifier le matériel génétique du virus dans l’échantillon.

Traitement

Malheureusement, il n’existe pas de traitement standardisé pour l’encéphalite équine. L’approche est symptomatique, ce qui signifie que les signes cliniques au-delà de l’infection elle-même sont traités. Une fluidothérapie intraveineuse peut être nécessaire —si le cheval ne peut pas manger—, des anti-inflammatoires, des anticonvulsivants et d’autres médicaments spécifiques.

Dans tous les cas, il convient de noter qu’il existe aujourd’hui des vaccins pour presque toutes les variantes mentionnées. Le vétérinaire peut recommander l’un ou l’autre pour les poulains de l’étable, selon l’emplacement géographique de l’installation et la période de l’année. Comme l’indiquent des sources professionnelles, 3 doses au total sont nécessaires pour acquérir l’immunité, à 4, 5 et 6 mois.

La prévention

Au-delà de la vaccination obligatoire dans certaines régions, il existe certaines mesures préventives pour éviter l’encéphalite équine chez les chevaux de l’écurie. Certains d’entre eux sont les suivants :

  • Utilisez régulièrement des insecticides autour des chevaux, surtout si c’est au printemps ou en été. Des précautions particulières doivent être prises en saison des pluies.
  • Gardez les chevaux à l’abri la nuit. C’est le moment où les moustiques sortent pour chercher du sang.
  • Éliminez ou minimisez toutes les sources d’eau stagnante inutiles. Les moustiques ont besoin de ces endroits pour que les larves puissent se développer en adultes fonctionnels.
  • Si vous avez besoin de sources d’eau stagnante, introduisez des poissons d’eau douce qui se nourrissent de larves de moustiques. Soyez cohérent avec la faune de votre environnement et n’utilisez que des espèces déjà établies dans l’écosystème.
  • Retirez la litière et les sources de matières organiques en décomposition de la grange.

Comme vous pouvez le voir, presque toutes ces mesures tentent de réduire les endroits où les moustiques se développent et se reproduisent. Sans vecteurs, le virus ne peut pas être transmis et la contagion est minimisée – tant chez les chevaux que chez les humains.

Un cheval hispano-arabe et son gardien.

Une maladie grave

Bref, l’encéphalite équine n’est pas une maladie à prendre à la légère. Bien que certaines variantes puissent être asymptomatiques, d’autres entraînent la mort dans près de 100 % des cas. De plus, les chevaux survivants peuvent présenter des signes cliniques neurologiques permanents et irréversibles.

La vaccination est essentielle dans les zones où la maladie est endémique. Cette loi protège non seulement les chevaux vulnérables, mais empêche également la propagation du virus et sa contagion à l’homme. Il est du devoir de chacun d’arrêter les agents infectieux avant qu’ils ne provoquent des maladies dans la population générale.

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