Eagle Shark: Un Article De Fossil

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Le requin aigle était une créature vraiment unique. Ses nageoires pectorales démesurées sont un aspect jamais vu chez les requins.
Requin aigle : un fossile vieux de 93 millions d'années

Aujourd’hui, la plupart des espèces de requins sont très similaires les unes aux autres, avec des habitudes de prédation marquées et une forme de torpille. Une étude publiée cette année dans la revue Science a décrit une nouvelle espèce, appelée requin aigle ou Aquilolamna milarcae , dont l’existence indique que cela n’a pas toujours été le cas.

Cet étrange animal marin vivait il y a 93 millions d’années sur l’actuel Vallecillo, au Mexique. Les fossiles de cette créature aquatique ont été parfaitement conservés – ce qui est très rare pour les requins – et présentent une morphologie unique.

La découverte du requin anguille apporte un éclairage nouveau sur la biodiversité passée des élasmobranches, habitants des marées avant l’arrivée de l’homme sur la planète. Si vous voulez en savoir plus sur lui, continuez à lire.

Caractéristiques du requin aigle

Cet ancien chondrichtyen se distingue par son aspect tout à fait inhabituel. Bien qu’il s’agisse d’un requin, plusieurs de ses caractéristiques rappellent les raies manta actuelles.

Le corps d’ Aquilolamna est allongé, hydrodynamique et en forme de tube, comme chez les autres requins. Il se termine également par une nageoire caudale hétérocerque, constituée d’un lobe supérieur plus long et d’un lobe inférieur plus petit, tous deux de forme triangulaire.

L’aspect le plus frappant du requin aigle est sans aucun doute ses gigantesques nageoires pectorales , qui chez les requins modernes sont assez petites. Alors que cet animal mesurait 1,65 mètre de la tête à la queue, l’envergure de ses nageoires atteignait 1,9 mètre.

Fait intéressant, Aquilolamna ne semble pas avoir le reste des nageoires typiques des requins. Cette étude, publiée dans la prestigieuse revue Science , n’a pas retrouvé de nageoires dorsales —le triangle caractéristique sur le dos— ni de nageoires pelviennes, qui seraient situées en dessous et plus près de la queue.

La tête de cet animal est courte et émoussée, avec une bouche large, bien loin de la tête pointue qui est plus courante aujourd’hui. Aucune dent n’a été trouvée, suggérant qu’il n’avait pas ou très peu de dents.

Le requin aigle ressemblait à certaines raies actuelles.
Le requin aigle ressemblait à certaines raies actuelles.

mode de vie et évolution

Comme déjà mentionné, l’apparence de cet animal rappelle celle des raies manta actuelles. Leur écologie et leur mode de vie étaient également remarquablement similaires.

Il est possible que le requin aigle ait nagé en battant des nageoires dans une sorte de vol sous-marin, à la manière des raies manta. Il était également capable de nager lentement en se propulsant avec sa queue. Dans ce cas, les nageoires pectorales ne seraient que de gros stabilisateurs moteurs.

De plus, la forme de la tête, l’absence de dents et la nage lente indiquent que cet animal n’était pas un prédateur. Le requin aigle était un filtreur, car il ouvrait la bouche pour avaler de grandes quantités de plancton, tout comme les requins baleines, les requins pèlerins et, bien sûr, les raies manta.

Malgré les similitudes, le requin aigle n’était pas lié aux mantas ou à d’autres batoïdes. C’est un exemple de convergence évolutive : les deux organismes sont similaires et occupent la même niche écologique, mais ils sont arrivés à ce stade en suivant des chemins indépendants.

Aquilolamna a disparu il y a 66 millions d’années, lors de l’extinction du Crétacé-Paléogène. Les raies manta et autres filtreurs ont commencé à apparaître environ 30 millions d’années plus tard. 

La découverte du requin aigle

Aquilolamna a été trouvé en 2012 dans les carrières de calcaire de Vallecillo,  au Mexique. Ces zones sont célèbres sur le plan archéologique, car elles abritent un grand nombre de fossiles impressionnants.

Fait intéressant, ce fossile conserve la majeure partie du squelette, mais pas les dents. La chose habituelle chez les requins est tout le contraire : seules les dents ont tendance à se fossiliser, car ce sont les seules parties osseuses. Le reste du squelette est cartilagineux et n’est généralement pas conservé.

A tel point qu’à ce jour, la taxonomie des requins repose en grande partie sur les dents. Comme ce spécimen ne les présente pas, il est très difficile de déterminer sa classification exacte. Pour le savoir, des études complémentaires seront nécessaires.

D’autre part, cette découverte indique également que d’autres requins fossiles pourraient être plus étranges que prévu. Puisque seules les dents sont connues, il est impossible de deviner à quoi elles auraient ressemblé dans la vie. Il convient de noter que même l’apparition d’animaux aussi célèbres que le mégalodon est inconnue.

Une acquisition douteuse

Bien que cet article ait fourni des informations nouvelles et très importantes, il apporte également des considérations éthiques désagréables. L’étude des fossiles des pays à faible revenu implique souvent des pratiques colonialistes et d’exploitation, ce qui est très mal vu dans la société d’aujourd’hui d’un point de vue éthique et moral.

Ces pays ont mis en place des lois pour lutter contre ces pratiques et prévenir le pillage de leur patrimoine culturel et paléontologique. Pourtant, un marché noir très lucratif du trafic de fossiles a vu le jour en réponse à ces interdictions.

Certains auteurs indiquent que le fossile de requin-baleine aurait pu être obtenu de manière douteuse, en profitant de failles, en violant les codes éthiques et en se dispensant de collaboration avec des scientifiques autochtones. Sans aucun doute, cela met en évidence la partie la plus sombre de la paléontologie en Occident.

Un fossile bleu d'un poisson.

Quoi qu’il en soit, la découverte de cet animal a été une révolution pour la communauté scientifique dans le domaine de l’évolution. Son existence montre que nous savons très peu de choses sur le mode de vie et l’apparence des poissons qui peuplaient autrefois nos mers.

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